avril 27, 2018 4 min. de lecture

Pendant des siècles, les marins Viking ont régné sur l'Atlantique Nord, affrontant des mers ouvertes parsemées d'icebergs pour parcourir des milliers de kilomètres jusqu'à leurs colonies en Islande et au Groenland, le tout sans boussole. La manière dont ils ont accompli un tel exploit, surtout compte tenu des lourds nuages ​​et du brouillard de la région, a longtemps intrigué les scientifiques. Maintenant, un groupe de chercheurs a une réponse, basée sur des simulations informatiques et des cristaux légendaires.

Pendant des décennies, les chercheurs ont suggéré que les « pierres solaires » énigmatiques mentionnées dans les contes Viking tels que « La saga du roi Olaf » étaient la clé pour naviguer sous un ciel moins ensoleillé. Les pierres solaires de la légende pouvaient identifier l'emplacement du soleil même s'il était obstrué par des nuages ; Cependant, aucune de ces pierres n'a été trouvée dans la poignée d'épaves de Viking qui existent. "C'est vraiment de la spéculation", dit Stephen Harding, biochimiste à l'Université de Nottingham au Royaume-Uni qui n'était pas impliqué dans la nouvelle étude. Mais il note qu'il existe des preuves possibles de pierres de soleil - y compris un cristal rugueux et blanchâtre trouvé près d'autres aides à la navigation dans un naufrage anglais du 16ème siècle. Il n'est pas déraisonnable, ajoute-t-il, que les marins anglais aient appris les tours de navigation des Vikings, qui ont utilisé les mêmes eaux et attaqué les îles britanniques des siècles plus tôt.

Naviguer avec des cristaux n'est pas nécessairement une hypothèse absurde. Plusieurs types de minéraux - en particulier des cristaux ultra-purs de calcite, de cordiérite et de tourmaline - peuvent diviser un rayon de soleil pour former deux images, la lumière polarisée empruntant une trajectoire légèrement différente de celle du faisceau principal. En regardant le ciel à travers un tel cristal puis en le faisant pivoter pour que les deux images soient également brillantes, il est possible de repérer les anneaux de lumière polarisée qui entourent le soleil, même sous un ciel nuageux. Identifier l'emplacement du soleil donnerait aux marins un point de référence sûr pendant les longs trajets en mer.

Mais une telle technique pourrait-elle fonctionner dans la pratique ? Des études antérieures suggèrent que la réponse est oui, explique Gábor Horváth, biophysicien à l'Université Eötvös Loránd de Budapest. Maintenant, lui et son collègue Dénes Száz ont construit sur ces études en incorporant les données des simulations informatiques de voyages entre Bergen, en Norvège, et la colonie Viking de Hvarf, sur la côte sud-est du Groenland. Un tel voyage est un tir direct vers l'ouest et prendrait environ 3 semaines de navigation diurne à la vitesse typique des navires Viking (qui, pour les non-initiés, est d'environ 11 kilomètres par heure).

L'équipe a simulé 3600 voyages pris pendant l'équinoxe de printemps, le début présumé de la saison de voyage en haute mer, et le solstice d'été, le jour le plus long de l'année du nord. Autrement, les simulations ne varient que par trois facteurs : la couverture nuageuse (qui variait au cours de la journée), le type de cristal utilisé comme pierre solaire et la fréquence à laquelle les navigateurs les consultaient. Chaque fois qu'un navigateur faisait référence à une pierre de soleil, le navire simulé ajustait son cours si nécessaire.

Lorsque les navigateurs prenaient des relevés toutes les 4 heures, leurs navires atteignaient le Groenland entre 32% et 59% du temps. Des lectures toutes les 5 ou 6 heures signifiaient que le navire avait une chance considérablement plus faible d'atterrir. Mais pour les traversés sur lesquels les marins ont pris des lectures du crystal à des intervalles de 3 heures ou moins, les navires ont touché terre entre 92% et 100% du temps, les chercheurs rapportent aujourd'hui dans la Royal Society Open Science. En plus de la fréquence des lectures, les chercheurs disent que la clé d'un voyage réussi était l'utilisation de la pierre solaire pour un nombre égal de lectures du matin et de l'après-midi. (C'est parce que les lectures du matin peuvent amener un vaisseau à aller trop loin vers le nord et que les lectures de l'après-midi peuvent le faire aller trop loin vers le sud, manquant parfois tout à fait le Groenland.)

Les trois types de cristaux que l'équipe a étudiés : la calcite, une forme de carbonate de calcium ; la cordiérite, un silicate riche en fer et en magnésium ; et la tourmaline, un silicate riche en bore, a bien fonctionné à des intervalles de 3 heures ou moins. Cordiérite détient le record pour un voyage parfait et réussi. Mais lorsque les lectures ont été faites à des intervalles de 5 et 6 heures, la calcite, un minéral bien connu des Vikings sous le nom de « spath islandais », s'est comportée légèrement moins bien que les deux autres pierres.

Néanmoins, dans les mers dangereuses de l'Atlantique Nord, un tel outil aurait été inestimable. "Les Vikings étaient des constructeurs de bateaux fantastiques", explique Harding. "Mais si vous vous êtes perdu, vous êtes mort." Ironiquement, certains chercheurs ont suggéré que les explorateurs vikings qui ont fini par passer au sud du Groenland ont découvert l'Amérique bien avant Colomb.


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